Valjas en bronze

Le Canadien Len Valjas (13) Le Canadien Len Valjas (13)  Photo :  FABRICE COFFRINI/AFP

Len Valjas a décroché, mardi, la première médaille canadienne du Tour de ski de fond au sprint de 1,4 km disputé à Val Müstair, en Suisse.

Alex Harvey avait frôlé le podium lors des deux premières épreuves de cette compétition à étape, mais l'exploit est finalement venu de son coéquipier.

Valjas a terminé 3e de la finale à six fondeurs. Seuls le Norvégien Finn Haagen Krogh et l'Italien Federico Pellegrino ont été meilleurs sprinteurs que le Canadien.

Il s'agit du premier podium de la carrière du géant de 1,98 m (6 pi 6 po) lors d'une compétition de la Coupe du monde disputée en pas de patin.

« C'est tout à fait inattendu pour moi, étant donné que c'était en pas de patin et sur un parcours aussi difficile. Mais finalement ça s'est avéré un excellent tracé, a raconté Valjas. J'avais de bonnes sensations aujourd'hui et c'est un sentiment incroyable. »

Après s'être qualifié 13e sur le tracé de 1,4 km, le Torontois s'est assuré une place dans la ronde des médailles après un passage par le repêchage.

Tapi en 4e place derrière le redoutable Dario Cologna, Valjas a profité d'une chute du favori local dans la dernière pente pour prendre l'avantage.

« Il y a toujours un certain élément de chance dans les courses de sprint, mais j'étais persuadé que j'obtiendrais la troisième place si je restais dans le sillon de Cologna, a poursuivi Valjas. C'était très agréable de courir ici aux côtés de Cologna. Il y avait tellement de cloches, de drapeaux et de gens qui criaient que ça a rendu l'atmosphère incroyable. C'est au-delà de mes attentes et je suis vraiment content de la façon dont les choses ont tourné. »

Harvey parmi les meneurs

Cette médaille de bronze représente certes le plus beau résultat de la journée pour l'équipe unifoliée, mais Alex Harvey, encore une fois, n'a pas été en reste.

Sa prestation dans cette troisième épreuve lui a permis de prendre le 12e rang et surtout de conserver ses acquis au classement général. Harvey pointe actuellement en 4e position grâce à son temps total de 50 min 54 s 5/100, à 27,2 secondes du premier échelon détenu par le Russe Maxim Vylegzhanin (50:27,03).

L'Ontarien Devon Kershaw, 2e au cumulatif en 2012, a terminé 15e de l'épreuve suisse, tandis que l'autre Canadien en lice, Ivan Babikov, n'a pu faire mieux qu'une 67e place.

L'an dernier, Alex Harvey avait terminé 12e de cette compétition unique, parfois comparée au Tour de France. L'événement comporte sept étapes en neuf jours et se déroule dans trois pays européens.

Les fondeurs quitteront maintenant la Suisse pour l'Italie, où se tiendra la grande finale le 6 janvier, à Val di Fiemme.

Du côté des femmes, la victoire est allée à l'Américaine Kikkan Randall. Elle a devancé deux Norvégiennes, Ingvild Flugstad Oestberg et Heidi Weng, pour s'assurer de la médaille d'or.

Au cumulatif, la Polonaise Justyna Kowalczyk mène toujours avec un temps total de 35:08. Aucune Canadienne ne participe à la compétition.

(avec la Presse canadienne)