Une cacahuète au cœur de notre Galaxie : c'est confirmé

Vue d'artiste du bulbe central de la Voie lactée Vue d'artiste du bulbe central de la Voie lactée  Photo :  ESO

La carte tridimensionnelle la plus précise à ce jour des régions centrales de la Voie lactée a été obtenue par deux groupes d'astronomes qui ont utilisé les données recueillies par les télescopes de l'Observatoire européen austral.

Les scientifiques peuvent maintenant confirmer que les régions centrales, observées sous certains angles, présentent l'aspect d'une cacahuète ou d'un X.

« Il est apparu que la région centrale de notre galaxie a une forme de cacahuète enveloppée dans sa coque, vue par le côté, et celle d'une barre très allongée quand on la regarde de dessus. » — Ortwin Gerhard, Institut Max Planck
Le saviez-vous? D'autres galaxies possèdent aussi des bulbes en cacahuète. Leur formation est prédite par les simulations informatiques qui montrent que cette forme résulte de la configuration des étoiles en orbite au centre de la galaxie.

Le bulbe galactique de la Voie lactée s'étend sur plusieurs milliers d'années-lumière. Il constitue l'une des régions les plus importantes et les plus massives de la galaxie.

Encore à ce jour, la structure et l'origine de ce vaste nuage central composé d'environ 10 000 millions d'étoiles reste en grande partie un mystère. C'est que la présence de nuages denses de gaz et de poussières entre notre point d'observation terrestre et cette région centrale distante de quelque 27 000 années-lumière nous empêche d'en voir le détail.

Des précédentes observations du bulbe laissaient déjà entrevoir sa structure en forme de X.

Les astronomes pensent que, lors de sa formation, la Voie lactée ressemblait à un disque d'étoiles qui se sont rassemblées en une barre plate il y a des milliards d'années.

Ensuite, la partie centrale de cette barre s'est constituée en boucle puis a adopté l'apparence d'une cacahuète tridimensionnelle.

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