D'autres Terres à 13 années-lumière?

Représentation artistique d'une planète autour d'une naine rouge.
Voisine de notre Soleil, la naine rouge Proxima Centauri abrite au moins une exoplanète. Voisine de notre Soleil, la naine rouge Proxima Centauri abrite au moins une exoplanète.  Photo :  NASA

Un monde habitable semblable à notre planète pourrait se trouver à seulement 13 années-lumière de la Terre, laissent à penser des données recueillies par le télescope spatial Kepler.

Les astronomes du Centre d'astrophysique Harvard-Smithsonian ont estimé que 6 % des étoiles de type naine rouge de notre galaxie, la Voie lactée, abritent des planètes en zone habitable d'une taille semblable à la Terre.

Pour qu'une planète soit considérée en zone habitable, ses températures à la surface doivent permettre la présence d'eau à l'état liquide.

La vaste majorité des étoiles voisines de notre Soleil sont des naines rouges.

Selon le Canadien David Charbonneau, coauteur des travaux publiés dans l'Astrophysical Journal, cette connaissance aura un impact dans notre recherche de vie à l'extérieur de notre système.

« Nous connaissons maintenant le pourcentage de planètes habitables autour des étoiles les plus communes de notre galaxie. [...] Cette nouvelle connaissance montre que la recherche de la vie à l'extérieur du système solaire est plus simple que nous le pensions jusqu'à présent. » — David Charbonneau

Pour arriver à cette estimation, l'équipe de recherche a analysé les informations concernant 96 planètes en orbite autour de 64 naines rouges.

La quasi-totalité de ces exoplanètes ne présentent pas les bons attributs pour être considérées comme habitables puisqu'elles n'ont pas la bonne taille ni la bonne température. Trois d'entre elles seraient cependant à la fois tempérées, à la bonne distance de leur étoile, et de moins de deux fois la taille de la Terre.

La superTerre HD 85512 b Impression artistique de l'une des exoplanètes découvertes, la superTerre HD 85512 b  Photo :  ESO/M. Kornmesser

Les naines rouges sont plus petites, moins chaudes et moins lumineuses que le Soleil, qui est un exemple typique de naine jaune.

Ainsi, dans le cas d'une planète en orbite autour d'une naine rouge, la zone qui n'est ni trop chaude ou ni trop froide pour permettre la vie se trouve beaucoup plus proche.

Depuis les années 1990, les astrophysiciens ont détecté pas moins de 700 planètes autour d'autres étoiles que la nôtre.

Le saviez-vous?

  • En janvier 2012, les calculs statistiques de scienfitiques américains estimaient qu'il y avait en moyenne 1,6 planète par étoile dans la Voie lactée.
  • En octobre 2010, d'autres astronomes américains affirmaient qu'il existerait des milliards de planètes comme la Terre dans notre galaxie, dont certaines potentiellement habitables.

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