L'atout méconnu du smilodon

smilodon-tigre De longues canines supérieures émergeant devant une mâchoire inférieure les caractérisaient.  Photo :  UCLA

Ne soyez pas trop distrait par ses deux immenses canines. Il semble que la véritable force du tigre à dents de sable (Smilodon fatalis) était en réalité dans ses pattes particulièrement puissantes.

Le tigre à dents de sabre, qui vivait encore en Amérique 10 000 ans avant notre ère, ne comptait pas seulement sur ses longues canines pour attaquer ses proies. Des chercheurs américains ont établi que ses pattes avant étaient très denses et très fortes, arme que ce félin utilisait pour immobiliser ses victimes.

Des examens ont été menés sur des os fossilisés de cette bête. Ceux-ci ont ensuite été comparés avec les ossements de 29 autres espèces de félins, dont le lion d'Amérique (Panthera leo atrox) et les tigres actuels.

smilodon-tigre-chasse  Photo :  UCLA

Les chercheurs Julie Meachen-Samuels et Blair Van Valkenburgh de l'Université de la Californie à Los Angeles ont découvert que les os des pattes du smilodon étaient très denses, environ 15 % de plus que prévu, compte tenu de leur longueur.

Selon les chercheurs, cette caractéristique donnait à ce félin une force de frappe particulièrement intense, et laisse penser qu'il se servait beaucoup de ses pattes avant pour chasser. En fait, ces résultats indiquent que l'animal utilisait ses pattes pour capturer et immobiliser ses proies avant de planter ses deux énormes canines pour les tuer.

En 2009, une étude avait montré que les tigres à dents de sabre, qui vivaient en Amérique entre 2,5 millions d'années et 10 000 ans avant notre ère, chassaient en groupe comme les lions actuels.

Le saviez-vous?

Le smilodon n'était pas le plus gros prédateur sur le sol américain durant le Pléistocène. Il était contemporain des lions d'Amérique et de l'ours à face courte.

Le détail de ces travaux est publié dans le journal PLoS ONE.

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